NOTICIAS de BIOLOGIA y GENETICA


Toda la actualidad en ciencias biológicas y genética.

¿Por qué una semana es una semana (biológicamente hablando)?

Baby 20339 640Una de las escenas que mejor se han quedado grabadas en mi cerebro de la película Total Recall (la antigua, la buena, la de Arnie) es cuando el propio Arnie está disfrazado de mujer otoñal y, en el espaciopuerto de mMrte, indica cuánto tiempo se quedará en Marte (sí, mi cerebro está lleno de spam). Como la frase es una grabación con voz de mujer, hay un error y su voz empieza a decir sin parar: “dos semaass… dosh semanashhh doooosshh semanasshhh”.

Esta anédcota friqui viene a ilustrar dos cosas. La primera es que tengo la película bastante fresca a raíz de la reseña que tuve que escribir de la misma para un especial de cine de ciencia ficción. La segunda, y más importante, es que una semana, siete días, podría no ser un lapso de tiempo tan arbitrario como pensamos. Al menos a nivel biológico podría tener cierto sentido.

Una semana es un espacio de tiempo tan importante que hasta en la Biblia se dice que Dios creó la Tierra en seis días y el séptimo día descansó. Pero la biología también puede jugar un papel en esta división del tiempo, pues todos los organismos han adaptado sus ritmos biológicos desde que empezó la evolución hace millones de años para adaptarse a los cambios que se repiten regularmente en la Tierra.

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El reloj biológico que dispone el ser humano está ubicado en el hipotálamo y tiene aproximadamente un ritmo de 24 horas. Tenemos sueño por la noche debido a ese reloj. Cuando amanece, el cuerpo aumenta los niveles de cortisol, la hormona del estrés. Pero ¿y la semana? Tal y como lo explica el neurólogo Dick Swaab en su libro Somos nuestro cerebro:

Los ritmos circaseptanos están presentes en concentraciones de sustancias en nuestra sangre y orina. También la presión sanguínea y los nacimientos están sujetos a ciclos de siete días. Pero esas oscilaciones podrían explicarse por el ritmo semanal de nuestras actividades sociales en lugar de atribuirlas a un reloj biológico circaseptano. La existencia de ese ritmo biológico semanal se ve corroborado por un investigador que durante nada menos que quince años ha ido controlando las concentraciones hormonales de su propia orina. A lo largo de tres años las fluctuaciones siguieron un ritmo más o menos de siete días, aunque no coincidían con la semana laboral. (…) Los individuos que permanecieron cien días en una cueva bajo unas condiciones constantes mostraron también un ritmo semanal.

¿Entonces cuándo se forjó este ritmo biológico semanal? Hay pruebas de que fue muchísimo antes de que se escribiera la Biblia. En los fósiles de homínidos hallados en el África oriental, el esmalte dental se habría ido formando línea a línea con un ritmo constante durante seis días y al séptimo lo hacía con otra velocidad. Algo que también sucede con los primates.

Lo cierto es que se ignora la razón de este ritmo biológico, pero se pueden especular algunas cosas:

Se ha sugerido que la base de esta periodicidad casi semanal puede deberse a una fluctuación en la radiación solar, pero esta hipótesis ha sido rechazada por expertos astrónomos. Es mucho más probable que nuestro ritmo circaseptano coincida con el período de la evolución en la que los organismos salían del mar a tierra firme para buscar comida por las playas. Las alternancias semanales entre marea viva y marea muerta debidas al influjo de la Luna y del Sol debieron de tener consecuencias notables para los que iban a aprovisionarse a la costa, tanto por lo que se refiere a la cantidad de comida como a su composición.

Imágenes | Pixabay

Publicada el 28 March 2015 | Sat, 28 Mar 2015 11:35:30 +0100

Estos órganos gigantes e hinchables pueden servir para dar una clase para niños

2 Megabody21Una forma original para impartir una clase sobre salud o anatomía pasa por usar Medical Inflatables, unas reproducciones a gran escala de órganos humanos hinchables. Hasta el punto de que los niños pueden introducirse en su interior. De momento, la empresa ofrece un corazón, un cerebro, unos pulmones y un cuerpo completo.

Casi cualquier parte del cuerpo puede ser utilizado como una herramienta educativa. Imaginemos que nos introducimos por el colon mientras explicamos que de los cánceres que afectan a los hombres y las mujeres, el cáncer colorrectal es la segunda causa de muerte por cáncer en Estados Unidos.

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Publicada el 20 March 2015 | Fri, 20 Mar 2015 12:08:19 +0100

El pulpo que vive en el frío antártico que también se adapta al calor

Una temperatura de 10 ºC puede suponer estrés o muerte para muchos animales antárticos, pues todos ellos están adaptados para vivir en aguas que rozan la congelación. Pero no es lo que sucede con el pulpo antártico Pareledone charcoti. Gracias una estrategia nunca vista anes, a través de una proteína presente en la sangre y que transporta el oxígeno, es capaz de soportar temperaturas bajo cero e incluso de resistir a un aumento de temperatura. Podéis verle en acción en el vídeo que encabeza la entrada.

El Instituto Alfred-Wegener del centro Helmholtz para la Investigación Polar y Marina (Alemania) han publicado este estudio sobre el mecanismo del pulpo de marras en Frontiers in Zoology. La proteína implicada está presente en la ‘sangre’ de algunos crustáceos, arácnidos y moluscos y cumple la misma función que la hemoglobina de los vertebrados al transportar oxígeno a los tejidos. Sin embargo, en lugar de contener hierro, contiene cobre, lo que hace que el color de la hemocianina cargada de oxígeno no sea rojo, sino azul.

Vía | Sinc

Publicada el 11 March 2015 | Wed, 11 Mar 2015 10:56:20 +0100

Las sorprendentes acrobacias de la mantis religiosa

Duran menos de una décima de segundo, más rápido, incluso, que el parpadeo del ojo humano. Son los saltos de la mantis religiosa. Que, además, mientras se producen, da tiempo de que apreciemos sus giros en el aire. Sin movimientos tan precisos que recuerdan a los de un acróbata perfectamente adiestrado, como podéis ver en el vídeo que encabeza la entrada.

Este insecto de tamaño mediano de aproximadamente 4 a 6 cm puede detenerse en una dirección específica durante el vuelo porque rotan de forma independiente distintas partes de su cuerpo. El giro se transfiere de un segmento del cuerpo a la siguiente, manteniendo la estabilidad del cuerpo. Estas capacidades se están estudiando para poder ser aplicadas en los futuros movimientos de los robots pequeños.

Vía | Sinc

Publicada el 7 March 2015 | Sat, 07 Mar 2015 11:53:29 +0100

¿Los deportistas pueden doparse viendo pornografía?

Football 557565 640Visualizar películas pornográficas incrementa la testosterona en el hombre: hasta un 10 % o incluso más. Y la testosterona parece mejorar el rendimiento físico de un deportista. Así pues, ¿los deportistas pueden doparse viendo pornografía?

Es lo que sugería un estudio alemán de 1974. Tras una porno, se mejora la musculación, la resistencia al esfuerzo y el deseo de superarse. Todo en cuestión de unos pocos minutos. En 2010 se confirmaron los resultados con otro estudio semejante con jugadores profesionales de hockey.

Pero ¿realmente hay una mejora deportiva tras una porno, es decir, tras el incremento de testosterona? Dos investigadores británicos, Christian Cook y Blair Crewther, quisieron demostrarlo en un experimento cuyos resultados quedaron plasmados en la revista Hormones and Behaviour. En el experimento participaron 12 jugadores profesiones de rugby.

En el experimento se medían los niveles de testosterona mediante una prueba de saliva y el rendimiento deportivo tras ver vídeos de diez minutos de distintos temas: un gag de una comedia, un reportaje triste sobre niños africanos, un vídeo de una bailarina desnuda, el entrenamiento de un campeón de lucha libre, un vídeo de placajes de rugby y un vídeo donde no aparecía nada.

Los vídeos que incrementaban la testosterona eran la de las bailarinas picantes, el deportivo o violento y, en menor medida, el humorístico, tal y como explica Pierre Barthélemy en su libro Crónicas de ciencia improbable:

Por término medio, las marcas de los “cobayas” eran peores que de costumbre tras haber visto la película triste. Por el contrario, levantaban mucho más hierro colado después de los vídeos eróticos, deportivos y agresivos.

Imágenes | Pixabay

Publicada el 4 March 2015 | Wed, 04 Mar 2015 20:52:40 +0100

Células de la piel convertidas en neuronas del hipotálamo

Hunger 413685 640Células cutáneas de un adulto han sido transformadas en un tipo de neuronas, las que controlan la sensación de hambre, según publica la revista Journal of Clinical Investigation. Esta transformación ha sido realizada por expertos del Columbia University Medical Center y la New York Stem Cell Foundation, que han reprogramado genéticamente células de la piel convencionales para convertirlas en células madre pluripotentes inducidas.

Las nuevas células, que funciones fisiológicas tan básicas como el sueño, la hipertensión, el estado de ánimo y el apetito, podían segregar determinados neuropéptidos y responder a sustancias como la insulina o la leptina, actores importantes en el metabolismo.

Si bien estas nuevas células no son completamente idénticas a las neuronas hipotalámicas naturales, estas nuevas células cerebrales creadas en laboratorio permitirán profundizar en los mecanismos neurofisiológicos y las anomalías biológicas que conducen la obesidad mórbida, como ha resaltado el autor principal, Rudolph L. Leibel, profesor de pediatría y medicina:

No creemos que estas neuronas sean idénticas a las neuronas hipotalámicas naturales, pero son parecidas y con todo, son útiles para el estudio de la neurofisiología del control de peso, así como anormalidades moleculares que conducen a la obesidad.

Vía | Tendencias21

Imagen | Pixabay

Publicada el 3 March 2015 | Tue, 03 Mar 2015 10:01:39 +0100

La colección única de crustáceos de la Universidad Nacional Autónoma de México

Una extraordinaria colección centenaria de 1.500 especímenes de crustáceos es albergada por la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM). Algunos de estos especímenes fueron recolectados en el siglo XIX y constan de ejemplares extraños como el cangrejo araña hasta los populares camarones, cangrejos, langostas y jaibas, todos en miles de tarros de cristal, como podéis ver en el vídeo que encabeza la entrada.

En palabras del biólogo Fernando Álvarez Noguera: Cuando algo muere y va al fondo marino, una buena parte se descompone gracias a éstos; son los buitres acuáticos para reciclar materia orgánica.

Vía | Sinc

Publicada el 25 February 2015 | Wed, 25 Feb 2015 12:01:38 +0100

Biopesticidas para luchar contra el hongo Aspergillus Niger.

Microcápsulas con aceites esenciales de tomillo, canela, orégano y clavo, que podrían utilizarse como biopesticidas para luchar contra el hongo Aspergillus Niger, han sido obtenidas por investigadores de la Universitat Politècnica de València y la Czech University of Life Sciences Prague de la República Checa. El trabajo ha sido publicado en el Journal of the Science of Food and Agriculture.

Los principales componentes de los aceites esenciales tiene propiedades antifúngicas, pero su alta volatilidad limita su aplicación como agentes antimicrobianos. Para controlar esta volatilidad, se analizaron el potencial de la encapsulación o cargado en materiales porosos, como podéis ver en el vídeo que encabeza la entrada.

Vía | Sinc

Publicada el 24 February 2015 | Tue, 24 Feb 2015 21:16:36 +0100

Los jóvenes nos huelen distintos a los viejos

En una de mis series favoritas de la infancia (Teresina S.A.), una de las ancianas protagonistas arguye que no es necesario, a su edad, ducharse a menudo, porque los ancianos huelen de una forma típica que no es ni buena ni mala, sino la que es. Y hasta cierto punto tenían razón.

Porque la gente de más edad desprende un olor corporal distinto al de la gente joven. Es al menos lo que sugiere un estudio publicado el 30 de mayo de 2012 por PLoS ONE, en el que un equipo de investigadores suecos y estadounidenses tomaron muestras de olor de tres categorías de edad muy distinta: sujetos de 20 a 30 años, sujetos de 40 a 45 años y sujetos de 70 a 95 años.

Las muestras eran camisetas equipadas con compresas cosidas a la altura de las axilas que los sujetos debían llevar durante cinco noches seguidas. La única norma es que todos debían ducharse antes de meterse en la cama, y también se secaran con toallas lavadas con lejía sin olor, no bebieran alcohol, no fumaran, no comieran platos con especias ni alimentos que se sabe que alteran el olor corporal.

Las compresas se almacenaron a -80 ºC, y luego se cortaron en fragmentos del mismo tamaño que se introdujeron en tarros de cristal. Un grupo de personas debía entonces husmear el interior de los tarros y anotar la intensidad del olor y si resultaba agradable. Tal y como lo explica Pierre Barthélémy en su libro Crónicas de ciencia improbable:

Para sorpresa de los investigadores, los efluvios de los de edad más provecta se percibieron como los menos intensos y los más simpáticos. Probablemente porque los cobayas, ignorando de quién procedían, los calificaban sin un a priori negativo. Loas mismas “narices”, en otra prueba, fueron capaces de diferenciar las muestras “viejas” de las demás aunque les fuera mucho más difícil reconocer a un “joven” o a uno de “mediana edad”.

Imagen | Nicolas Alejandro Street Photography15819387028_842051920f_o.jpg

Publicada el 17 February 2015 | Tue, 17 Feb 2015 13:01:32 +0100

Se demuestra que los perros distinguen si estás contento o enfadado mirándote a la cara

Ludwig Huber es coautor de un trabajo del Instituto de Investigación Messerli de la Universidad de Medicina Veterinaria de Viena (Austria) que ha sido publicado en Current Biology y que sugiere que los perros son capaces de distinguir si un ser humano está contento o está enfadado:

Se trata de la primera evidencia sólida de esta habilidad en animales no humanos para distinguir entre emociones faciales de otra especie.

El estudio se realizó con perros de diferentes razas, como retrievers, pastores, border collies, terrier y mongrels. En la fase previa, les mostraron 15 pares de imágenes de una misma persona representadas solo por las mitades de la cara en las que se apreciaban los ojos o la boca en expresiones de enfado y de alegría y “únicamente una emoción fue un estímulo de recompensa”. Tras los resultados del entrenamiento, once perros fueron seleccionados para el experimento final, que fueron cuatro pruebas.

Se usó la misma mitad de las caras que las de los entrenamientos pero contando con nuevos rostros; otras partes de las mismas caras que se usaron para los entrenamientos; otras partes de la cara, pero en personas distintas, y las mitad izquierda de los rostros de los entrenamientos.

Parece que responden a una cara enfadada como responderían a un estímulo intimidatorio, lo que indica que asocian los significados con ambas expresiones (...) no sabemos en detalle cómo los perros son capaces de discriminar entre una expresión y otra. Solo sabemos que son capaces. No hemos probado los procesos de su cerebro, como se haría en humanos con un escáner (...) lo más probable es que los perros memoricen cómo es la expresión emocional de un humano como un todo y así son capaces de recordar esta información en frente de la pantalla táctil.

Vía | Sinc
Imagen | JackPeasePhotography14206861858_38e0cb5d00_o.jpg

Publicada el 13 February 2015 | Fri, 13 Feb 2015 19:29:25 +0100